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Does Growth Cause Happiness, or Does Happiness Cause Growth?

Charles Kenny

World Bank - Information and Communications Technologies Department (ICT)

Kyklos, Vol. 52, No. 1, pp. 3-25, 2007

Summary. Although there are many accepted faults with GNP per capita as a measure of the utility gained from wealth, most commentators would still argue that an increase in GNP per capita will have positive effects on total utility outweighing any negative externalities. Taking lessons from a conception of the nature and causes of happiness that harks back to Adam Smith and the original Utilitarians, this paper argues that increases in absolute income should have little effect on happiness in rich countries, and that there might instead be channels linking happiness causally with growth. Using time series evidence from happiness polls in ten wealthy countries, the paper finds no support for a causal link from growth to happiness, weak support for a reverse causation and further (weak) support for links between national equality and happiness and leisure time and happiness. The paper concludes by offering some consequences of this for theory and policy. Zusammenfassung. Obwohl das BSP pro Kopf als Mass fr den Nutzen von Wohlstand viele allgemein anerkannte Fehler aufweist, wrden die meisten Kommentatoren nach wie vor behaupten, dass eine Zunahme des BSP pro Kopf eine positive Wirkung auf den Gesamtnutzen hat, die alle negativen Extemalitten bersteigt. Aufbauend auf einer Vorstellung von der Natur und den Ursachen von Glck, die bis zu Adam Smith und den ursprnglichen Utilitarismus zurckreicht, argumentiert dieser Artikel, dass eine Zunahme des absoluten Einkommens vvenig Auswirkungen auf Glck in den reichen Lndern hat. Stattdessen knnten aber Kanle existieren, die Glck kausal mit Wachstum verbinden. Die Auswertung von Zeitreihen aus Umfragen ber Glck und Zufriedenheit in zehn reichen Lndern untersttzt diese These nicht, ergibt aber schwache Beweise fr den umgekehrten Zusammenhang und weitere (schwache) Beweise fr einen Zusammenhang zwischen Gleichheit und Glck bzw. Freizeit und Glck. Der Schluss des Papieres zieht daraus Konsequenzen fr Theorie und Politik. Rsum. Bien que les dfauts de la mesure de l'utilit de la richesse par le PIB par tte soient largement reconnus et accepts, la plupart des spcialistes soutiennent toujours l'ide selon laquelle les effets positifs d'une augmentation du PIB par tte sur l'utilit totale l'emportent largement sur ses externalits ngatives. En se basant sur une conception de la nature et des causes du bien-tre qui remonte Adam Smith et aux premiers utilitaristes, cet article soutient la thse selon laquelle une augmentation du revenu absolu a peu d'effets sur le bien-tre des pays riches, et que, inversement, il existerait peut-tre des voies par lesquelles le bien-tre a des effets sur la croissance. En mettant en valeur les rsultats de l'analyse de sries de donnes recueillies travers des sondages sur le bien-tre dans dix pays riches, cet article montre qu'il n y a pas de rapport causal entre la croissance et le bientre, que le rapport causal entre bien-tre et croissance est faible, de mme que ceux entre galit national et bien-tre, et loisirs et bien-tre. Cet article conclut en offrant quelques consquences de ces rsultats pour la thorie et les politiques mettre en oeuvre.

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Date posted: February 2, 2011  

Suggested Citation

Kenny, Charles, Does Growth Cause Happiness, or Does Happiness Cause Growth?. Kyklos, Vol. 52, No. 1, pp. 3-25, 2007. Available at SSRN: http://ssrn.com/abstract=1753469 or http://dx.doi.org/10.1111/j.1467-6435.1999.tb00576.x

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