Rhapsody on Form and Substance in Legal Harmonization (Rhapsodie Sur La Forme Et Le Fond De L’Harmonisation Juridique)

Les Cahiers de Droit, Vol. 51, pp. 3-49, 2010

48 Pages Posted: 10 Oct 2009 Last revised: 24 May 2010

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Robert Leckey

McGill University - Faculty of Law

Date Written: October 7, 2009


The ways in which the harmonization of federal and provincial law undertaken by the federal government differs from its namesake, musical harmony, illuminate crucial controversies regarding theories of Canadian federalism and legal philosophy. While the legal harmonization project, as conceived by its designers, can be characterized as top-down, and consistent with legal positivism, musical harmony is better viewed as bottom-up, an approach more consistent with legal pluralism. Were it to attain its objectives, the legal harmonization project would entrench a vision of the civil law as belonging exclusively to the government of Quebec. Despite its architects’ ambitions, however, the harmonization project, in its implementation, has shown itself to be unruly, generating many debates and questions. Far from being negative, these debates and disagreements are themselves part of the practice of harmonization. (L’auteur soutient que les aspects par lesquels l’harmonisation du droit fédéral avec les droits communs provinciaux qui a été entreprise par le gouvernement fédéral diffère de son éponyme, l’harmonie musicale, soulèvent de cruciales controverses relatives aux théories du fédéralisme canadien et à la philosophie du droit. Tandis que le projet d’harmonisation juridique, tel que conçu par ses architectes, peut se caractériser comme top-down, une approche conforme avec le positivisme juridique, l’harmonie musicale est mieux caractérisée comme bottom-up, une approche plus conforme avec le pluralisme juridique. Si elle atteignait ses objectifs, l’initiative d’harmonisation juridique aurait comme effet d’enchâsser une vision selon laquelle le droit civil appartient exclusivement au gouvernement québécois. Or, malgré les ambitions de ses architectes, l’initiative d’harmonisation, mise en exécution, se révèle réfractaire, soulevant de nombreux débats et interrogations. D’ailleurs, loin d’être un signe négatif, les débats et les désaccords font eux-mêmes partie de la pratique de l’harmonisation.)

Note: Downloadable document is in French.

Keywords: legal harmonization, Canada, federal law and provincial law, comparative law, legal pluralism

JEL Classification: K1, K3

Suggested Citation

Leckey, Robert, Rhapsody on Form and Substance in Legal Harmonization (Rhapsodie Sur La Forme Et Le Fond De L’Harmonisation Juridique) (October 7, 2009). Les Cahiers de Droit, Vol. 51, pp. 3-49, 2010. Available at SSRN: https://ssrn.com/abstract=1484655

Robert Leckey (Contact Author)

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