The Growth of Meaning and the Limits of Formalism: In Science, in Law

Analisis Filosofico, Vol. 29, No. 1, May 2009

University of Miami Legal Studies Research Paper No. 2010-15

27 Pages Posted: 24 Jun 2010

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Susan Haack

University of Miami - School of Law; University of Miami - Department of Philosophy

Date Written: May 15, 2009

Abstract

A natural language is an organic living thing; and meanings change as words take on new, and shed old, connotations. Recent (post-Fregean) philosophy of language has paid little attention to the growth of meaning; radical philosophers like Feyerabend and Rorty have suggested that meaning-change undermines the pretensions of science to be a rational enterprise. Thinkers in the classical pragmatist tradition, however – Peirce in philosophy of science and, more implicitly, Holmes in legal theory – both recognized the significance of growth of meaning, and understood how it can contribute to the progress of science and to the adaptation of a legal system to changing circumstances. This paper develops these insights, and illustrates them by reference to (1) the growth of meaning of “DNA” from the identification of "nuclein" to the discovery of mtDNA almost a century later, and (2) the growth of meaning of “the establishment of religion” in the First Amendment to the U.S. Constitution from its ratification in 1791 to the present day. Arguing that the growth of meaning can indeed contribute to rationality, it also shows why narrowly formal models are inadequate both to science and to law.

Un lenguaje natural es una cosa viviente orgánica, y los significados cambian a medida que las palabras adoptan nuevas connotaciones y abandonan viejas. La filosofía del lenguaje reciente (post-fregeana) ha prestado poca atención al desarrollo del significado; filósofos radicales, como Feyerabend y Rorty han sugerido que el cambio de significado socava las pretensiones de la ciencia de ser una empresa racional. Pensadores en la tradición pragmatista clásica, sin embargo – Peirce en la filosofía de la ciencia y, más implícitamente, Holmes en la teoría del Derecho – reconocieron la importancia del desarrollo del significado y comprendieron cómo éste puede contribuir al progreso de la ciencia y a la adaptabilidad de un sistema jurídico a las circunstancias cambiantes. Este trabajo desarrolla estas ideas, y las ilustra por medio de una referencia a (1) el desarrollo del significado de “ADN” desde la identificación de la “nucleína” hasta el descubrimiento del ADN mitocondrial casi un siglo más tarde, y (2) el desarrollo del significado de “el establecimiento de una religión” en la Primera Enmienda de la Constitución de los Estados Unidos desde su ratificación en 1791 hasta la actualidad. Argumentando que el desarrollo del significado puede contribuir mucho a la racionalidad, también muestra por qué los modelos estrechamente formales son inadecuados, tanto para la ciencia como para el Derecho.

Suggested Citation

Haack, Susan, The Growth of Meaning and the Limits of Formalism: In Science, in Law (May 15, 2009). Analisis Filosofico, Vol. 29, No. 1, May 2009; University of Miami Legal Studies Research Paper No. 2010-15. Available at SSRN: https://ssrn.com/abstract=1629193

Susan Haack (Contact Author)

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