Federalism, Social Policy and Competing Visions of the Canadian Social Union

(2002) 13 National Journal of Constitutional Law 355-435

41 Pages Posted: 16 May 2016

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Johanne Poirier

McGill University - Faculty of Law

Date Written: November 26, 2015

Abstract

English Abstract: This paper examines the Social Union from the perspective of intergovernmental relations. The first part sets out the constitutional framework of the Social Union debate by analysing the distribution of powers over several fields of social protection, including a brief incursion in notions of fiscal federalism and the issue of « national norms ». The second part surveys the evolution of the negotiations concerning the Social Union Framework Agreement (SUFA), signed by all governments except that of Quebec in 1999, and the sectoral social policy intergovernmental arrangements which have been interpreted in light of the Social Union, notably the National Children's Agenda, Labour-Training Agreements and the refinancing of the Health care system. It contains a critical assessment of divergent conceptions of the Social Union which emerged over the 1997-1999 period of negotiation of the SUFA. The third and final section explores the rhetorical and paradoxical nature of the Social Union process. Attempts to promote Canadian unity by invoking Canada's commitment to social programs can only meet with limited success, as they are based on an essentially English Canadian concept of identity and equality. In a federation which predates the welfare state, as is Canada, « rights of social citizenship » must be understood through the prism of federalism. In a multinational federal regime, allegiance to the federation can take various forms, some based on a shared sense of identity, some on interest. The negotiations of the SUFA offered an opportunity to reconcile such divergent means of allegiance to the Canadian federation. However, the various actors failed to reconcile these divergent – but compatible – conceptions.

French Abstract: Le présent article vise à étudier l’Union sociale sous l’angle des relations intergouvernementales. La première partie expose le contexte constitutionnel des débats entourant l’Union sociale en examinant la répartition des compétences législatives relatives à divers domaines de protection sociale, et rappelle brièvement l’importance des notions de fédéralisme fiscal et de « normes nationales » dans ce cadre. La seconde partie retrace l’évolution des négociations qui ont précédé l’adoption de « l’Entente­ cadre visant à améliorer l’Union sociale » et aux arrangements intergouvernementaux relatifs aux politiques sectorielles associées à l’Union sociale, tels que le Plan d’action national pour les enfants, les ententes portant sur la main d’œuvre et le refinancement des soins de santé. Elle comporte également une analyse critique des conceptions divergentes de l’Union sociale qui ont émergé des négociations concernant l’Entente­cadre. La troisième et dernière partie explore le caractère rhétorique et paradoxal du processus intergouvernemental qui a conduit à l’adoption de l’Entente-cadre relative à l’Union sociale. Elle démontre que la seule référence aux engagements de la population et des gouvernements envers la protection sociale ne peut promouvoir l’unité nationale, puisqu’elle véhicule essentiellement une conception anglo-canadienne de l’identité canadienne et de l’égalité des citoyens. Dans un régime fédéral dont les origines précèdent de loin l’avènement de l’État providence, comme c’est le cas pour le Canada, la « citoyenneté sociale » doit être appréhendée à travers le prisme du fédéralisme. Dans un État fédéral multinational, l’allégeance de la population et des entités fédérées à la fédération peut répondre à différentes motivations, certaines fondées sur une identité partagée, d’autres sur l’intérêt. Les négociations relatives à l’Union sociale offraient dès lors une occasion de réconcilier des mécanismes d' allégeance distincts – mais compatibles –à la fédération canadienne.

Keywords: federalism, fédéralisme, social policy, politique sociale, social union, union sociale, intergovernmental relations, relations intergouvernementales, distribution of powers, répartition des compétences

Suggested Citation

Poirier, Johanne, Federalism, Social Policy and Competing Visions of the Canadian Social Union (November 26, 2015). (2002) 13 National Journal of Constitutional Law 355-435. Available at SSRN: https://ssrn.com/abstract=2695856

Johanne Poirier (Contact Author)

McGill University - Faculty of Law ( email )

3644 Peel Street
Montreal H3A 1W9, Quebec
Canada

HOME PAGE: http://www.mcgill.ca/law/about/profs/poirier-johanne

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