Intergovernmental Agreements in Canada: At the Crossroads between Law and Politics

in Institute of Intergovernmental Relations, Queen’s University : The State of the Federation 2001-2002, McGill-Queen’s University Press, Kingston/Montréal, 2003, pp. 425-462

38 Pages Posted: 2 Jun 2016 Last revised: 19 Jul 2016

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Johanne Poirier

McGill University - Faculty of Law

Date Written: November 26, 2015

Abstract

English Abstract: Intergovernmental agreements (IGAs) represent omnipresent instruments in the practice of Canadian federalism. This paper has three objectives. The first part attempts to map out the practice of IGAs in Canada, seeking answers to question such as “Who negotiates them?, where do we find them, and what is the role of legislative assemblies regarding these instruments central to cooperative federalism?” The second part examines the justiciability of IGAs. While they are undeniably the result of political negotiations, IGAs do not escape the law. They can create legally binding obligations between governments which sign them, although, pursuant to the principle of parliamentary sovereignty, legislative assemblies may always legislate so as to counter them. Moreover, citizens may resort to courts to challenge the way IGAs are concluded or implemented. These situations raise issues about the appropriate judicial forum, as well as the question of legal remedies. The third and final part examines the “para-constitutional” functions of IGAs. Despite their potential for efficiency in public administration, IGAs may blur the lines of division of powers, thus creating consequences for third parties and altering the balance of powers within the federation. IGAs therefore do not contribute to “non-constitutional” renewal of federalism. Rather, they actually contribute to (generally implicit) constitutional transformation, sometimes in actual contradiction with constitutional norms and institutions.

French Abstract: Les ententes intergouvernementales (EIG) sont omniprésentes dans la pratique du fédéralisme canadien. Ce texte vise trois objectifs. La 1ère partie fait état de la pratique des EIG : qui les négocie? où les trouve-t-on? quel rôle est dévolu au législateur face à ces instruments par excellence du fédéralisme coopératif? La 2ème partie aborde la question de la « justiciabilité » des ententes. Produits indéniables de tractations politiques, les EIG n’échappent cependant pas au droit. Elles peuvent générer des obligations de nature juridique entre exécutifs, bien que le pouvoir législatif puisse légiférer à l’encontre d’une EIG. Par ailleurs, les citoyens peuvent saisir les tribunaux pour s’opposer à la conclusion d’EIG ou en exiger l’application. Ces scénarios soulèvent des questions d’identification du tribunal compétent et d’éventuelles réparations. Enfin, la 3ème partie examine les fonctions « para-constitutionnelles » des EIG. Malgré leur potentiel d’efficacité sur le plan de l’administration publique, les EIG peuvent brouiller la ligne de partage des compétences, ce qui entraîne des conséquences pour les tiers, et modifie les équilibres au sein de la fédération. Les EIG ne permettent donc pas de renouveler le fédéralisme « en dehors » de la Constitution, mais parfois à l’encontre de celle-ci.

Keywords: intergovernmental agreements, ententes intergouvernementales, fédéralisme, federalism, cooperative federalism, fédéralisme coopératif, division of powers, partage des compétences

Suggested Citation

Poirier, Johanne, Intergovernmental Agreements in Canada: At the Crossroads between Law and Politics (November 26, 2015). in Institute of Intergovernmental Relations, Queen’s University : The State of the Federation 2001-2002, McGill-Queen’s University Press, Kingston/Montréal, 2003, pp. 425-462. Available at SSRN: https://ssrn.com/abstract=2695859

Johanne Poirier (Contact Author)

McGill University - Faculty of Law ( email )

3644 Peel Street
Montreal H3A 1W9, Quebec
Canada

HOME PAGE: http://www.mcgill.ca/law/about/profs/poirier-johanne

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