Prometheus Bound: An Historical Content Analysis of Information Regulation in Facebook
פרומתיאוס הכבול: ניתוח תוכן היסטורי של אסדרת מידע אישי בפייסבוק

99 Pages Posted: 23 May 2016

See all articles by Rotem Medzini

Rotem Medzini

Hebrew University of Jerusalem, Faculty of Social Sciences, School of Public Policy, Students; Haifa Center for Law and Technology

Date Written: April 21, 2016


English Abstract: The rise of online social networks has engaged regulators, users’ representatives, and social-network service providers in a vibrant regulatory dialogue around shifting privacy norms and laws. Driven by competitive market forces, these social-networking online service providers have introduced new services and opened privacy barriers to allow greater information flow, which, in turn, has created disjunctions between users’ desired and achieved levels of privacy. By examining the conflict of values among stakeholders and subsequent technology changes in the context of privacy expectations, norms, market pressures, and laws, this project explores how the regulatory system affects information collection practices of the largest social network service provider: Facebook. Specifically, the paper traces Facebook’s information collection practices through an historical content analysis of regulatory decisions, users’ complaints, and associated legal documents to illuminate the dynamic relationship among stakeholders in a competitive market.

Overall, the paper reveals a unique response to the regulatory interaction: Facebook repeatedly revised its privacy documents, practices, and interfaces in direct response to the complaints made against its services. This relationship reflects a nudging trend in Facebook’s behavior – the company changed its platform code and added new services in order to implement its corporate goals for enhanced sharing, yet users and NGOs kept complaining against these actions. Moreover, although Facebook opted for the informal regulation practices that the courts preferred, regulators remained focused only on the privacy policy as the important source of privacy notification. Finally, while regulators were inclined to criticize deceitful notices, users’ representatives preferred to claim unfairness following changes in user interfaces.

Undeniably, by adding services and changing privacy settings and notices, online service providers operating in a dynamic and rapidly innovating competitive environment are uniquely able to control their virtual environments and influence users’ behavior as part of the competitive process. This project analyzes the approach of the largest social networking service provider in its competition for users’ attention and, in turn, how it reacts to other stakeholders. The understandings this paper provides help to yield a better sense of required tools and policies to regulate information collection practices.

תקציר בעברית: מחקר זה עוסק בעלייתן של פלטפורמות מקוונות כאמצעי עיקרי לתקשורת מתווכת מחשב ובשיח המדיניות שנוצר בעקבותיהן בין רגולטורים מדינתיים, נציגי משתמשים, וחברות הטכנולוגיה המפתחות את הפלטפורמות. בתחום הפרטיות, בפרט, חברות הטכנולוגיה מאתגרות את שיח המדיניות על ידי הצגת טכנולוגיות מידע חדישות. טכנולוגיות אלו מאפשרות זרימת מידע אישי, ובו בזמן מייצרות חוסר תאימות בין הפרטיות הרצויה לבין הפרטיות המושגת אצל משתמשים (Altman 1975; Nissenbaum 2010). בהתאם, המאמר בוחן כיצד המערכת הרגולטורית השפיעה על פרקטיקות איסוף המידע של חברות הטכנולוגיה תוך התמקדות באחת מהפלטפורמות הגדולות ביותר, פייסבוק, ומנתח כיצד החברה הציגה התראות בנוגע לאיסוף מידע ועיבודו. ניתוח התוכן ההיסטורי (historical content analysis) אחר החלטות רגולטוריות ושיפוטיות, תלונות משתמשים, ומסמכים משפטיים מאיר את מערכת היחסים הדינמית בין שחקני המדיניות בשוק דינמי של טכנולגיות מידע.

המחקר מראה את התגובה הייחודית לאינטרקציה רגולטורית – בתגובה ישירה לתלונות שהוגשו כנגדה, פייסבוק שינתה את מסמכי הפרטיות שלה, את פרטיקות עיבוד המידע, ואת ממשקי המשתמש בפלטפורמה. מערכת יחסים זו בנויה על דחיפה (nudge) מצידה של פייסבוק – בכדי לקדם שיתוף יתר של מידע אישי, פייסבוק שינתה את קוד הפלטפורמה, הוסיפה שירותים, ושינתה הגדרות ברירות-מחדל. צעד זה לא התקבל בברכה אצל המשתמשים, ונציגיהם בתגובה פנו לרגולטורים ולבתי המשפט האמריקאיים. אך, בעוד הרגולטורים התמקדו בעיקר במסמכים המשפטיים הנוגעים להתראות פרטיות, פייסבוק העדיפה את האסדרה הפרטית והא-פורמלית שבתי המשפט קידמו. כמו כן, בעוד רגולטורים ביקרו הודעות מטעות בטענה להונאה, נציגי המשתמשים טענו לחוסר הוגנות מצידה של פייסבוק כתוצאה משינויים בממשקי המשתמש. על ידי הצגת שיח המדיניות אודות עיצוב הרשת החברתית, המחקר מאפשר לפתח מדיניות ציבורית ולהפנות זרקור אל עבר אופיה של מדיניות איסוף המידע בתקשורת מתווכת מחשב.

Keywords: Privacy governance, Facebook, Google, Social networks, Privacy regulation, User interfaces

Suggested Citation

Medzini, Rotem, Prometheus Bound: An Historical Content Analysis of Information Regulation in Facebook
פרומתיאוס הכבול: ניתוח תוכן היסטורי של אסדרת מידע אישי בפייסבוק (April 21, 2016). Suffolk University Journal of High Technology Law, Vol. XVI, No. 1.5, 2016, Available at SSRN:

Rotem Medzini (Contact Author)

Hebrew University of Jerusalem, Faculty of Social Sciences, School of Public Policy, Students ( email )


Haifa Center for Law and Technology ( email )

Mount Carmel
Haifa, 31905

Here is the Coronavirus
related research on SSRN

Paper statistics

Abstract Views
PlumX Metrics