Viewpoint: Estimating the Causal Effects of Policies and Programs

35 Pages Posted: 28 Nov 2016

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Jeffrey A. Smith

University of Wisconsin - Madison; National Bureau of Economic Research (NBER); Institute for the Study of Labor (IZA)

Arthur Sweetman

McMaster University - Department of Economics; McMaster University - Centre for Health Economics and Policy Analysis (CHEPA); IZA Institute of Labor Economics

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Date Written: August / Août 2016

Abstract

English Abstract: Estimation, inference and interpretation of the causal effects of programs and policies have all advanced dramatically over the past 25 years. We highlight three particularly important intellectual trends: an improved appreciation of the substantive importance of heterogeneous responses and of their methodological implications, a stronger focus on internal validity brought about by the “credibility revolution,” and the scientific value that follows from grounding estimation and interpretation in economic theory. We discuss a menu of commonly employed partial equilibrium approaches to the identification of causal effects, emphasizing that the researcher's central intellectual contribution always consists of making an explicit case for a specific causal interpretation given the relevant economic theory, the data, the institutional context and the economic question of interest. We also touch on the importance of general equilibrium effects and full cost–benefit analyses.

French Abstract: Point de vue: Sur l’estimation des effets causatifs des politiques et programmes. Dans le monde de l’estimation, l’inférence et l’interprétation des effets causatifs des programmes et des politiques, il y a eu des progrès dramatiques au cours des derniers 25 ans. Les auteurs soulignent trois tendances intellectuelles particulièrement importantes : une appréciation améliorée de l’importance substantielle des réponses hétérogènes et de leur importance méthodologique, une focalisation plus robuste sur la validité interne engendrée par la « révolution de la crédibilité », et la valeur scientifique qui découle d’un ancrage de l’estimation et de l’interprétation dans la théorie économique. On discute un éventail d’approches d’équilibre partiel à l’identification des effets causatifs, mettant au premier plan que la contribution intellectuelle centrale du chercheur consiste à bâtir un argumentaire explicite pour une interprétation causale spécifique compte tenu de la théorie économique pertinente, des données, du contexte institutionnel, et de la question économique d’intérêt. On mentionne aussi l’importance des effets d’équilibre général et des analyses de tous les coûts et avantages.

Suggested Citation

Smith, Jeffrey Andrew and Sweetman, Arthur, Viewpoint: Estimating the Causal Effects of Policies and Programs (August / Août 2016). Canadian Journal of Economics/Revue canadienne d'économique, Vol. 49, Issue 3, pp. 871-905, 2016. Available at SSRN: https://ssrn.com/abstract=2875857 or http://dx.doi.org/10.1111/caje.12217

Jeffrey Andrew Smith (Contact Author)

University of Wisconsin - Madison

716 Langdon Street
Madison, WI 53706-1481
United States

National Bureau of Economic Research (NBER)

1050 Massachusetts Avenue
Cambridge, MA 02138
United States

Institute for the Study of Labor (IZA)

P.O. Box 7240
Bonn, D-53072
Germany

Arthur Sweetman

McMaster University - Department of Economics ( email )

1280 Main Street West
Hamilton, Ontario L8S 4M4
Canada

McMaster University - Centre for Health Economics and Policy Analysis (CHEPA) ( email )

1280 Main St. W
Hamilton, ON L8S 4M4
Canada

IZA Institute of Labor Economics

Schaumburg-Lippe-Str. 7 / 9
Bonn, D-53072
Germany

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